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Los “subneptunos” son planetas con dos o tres veces el diámetro de la Tierra, pero más pequeños que Neptuno, y orbitan más cerca de sus estrellas que Mercurio. Sin embargo, estos planetas están ausentes de nuestro sistema solar, por lo que su naturaleza fundamental sigue siendo un enigma. 

Pero, gracias al reciente descubrimiento de seis de ellos, los cuales están en órbitas sincronizadas alrededor de una estrella aproximadamente un 20% más pequeña en masa que la del Sol, los astrónomos ahora tienen la esperanza de obtener más información en un futuro cercano.

Los investigadores determinaron que los seis planetas se encontraban en una rara condición llamada “resonancia orbital”, con sus órbitas sincronizadas alrededor de la estrella aparentemente sin cambios desde que se formaron hace unos 4.000 millones de años. Esto indicaría que ningún evento caótico, como un impacto, ha perturbado sus órbitas.

Esta ilustración muestra el movimiento orbital de seis planetas descubiertos orbitando la estrella HD110067 ubicada a unos 100 años luz de la Tierra. 
Todos los planetas son del tipo llamado ‘subneptunos’, que tienen diámetros entre 2 y 3 veces el de la Tierra. CRÉDITOS: REUTERS

La opinión de los expertos

“El aspecto de la resonancia es realmente interesante, en parte por su belleza matemática”, dijo el astrónomo Hugh Osborn, uno de los autores de la investigación.

“La clave de este sistema es su potencial para descubrir los secretos de estos misteriosos planetas subneptuno, de los que sabemos tan poco. Estos definitivamente no son planetas similares a la Tierra”, agregó.

“De qué están hechos estos subneptunos es un tema activo de investigación en el campo, ya que existen múltiples combinaciones de roca, agua y composición atmosférica que pueden reproducir las propiedades generales (masa, radio y densidad) de los planetas”, explicó el astrónomo Rafael Luque, autor principal del estudio.

Los científicos se preguntan si los subneptunos son planetas rocosos con atmósferas espesas de hidrógeno y helio, o si están hechos de roca y hielo con atmósferas cálidas y ricas en agua, o algo más.

La Tierra, el más grande de los cuatro planetas rocosos de nuestro sistema solar, tiene un diámetro de aproximadamente 12.750 km, mientras que Neptuno, el más pequeño de los cuatro planetas gaseosos, tiene un diámetro de 49.250 km, aproximadamente cuatro veces el de la Tierra.

Por su parte, los subneptunos tienen entre 1,9 y 2,9 veces el diámetro de la Tierra. Todos parecen poseer una gran atmósfera y se encuentran a unos 100 años luz del sistema solar.

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