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Una fuga de combustible y un problema en el motor durante los últimos preparativos para el despegue obligaron a la NASA a suspender el lanzamiento de su nuevo y poderoso cohete lunar el lunes por la mañana en un vuelo de prueba con tres maniquíes a bordo.

El próximo intento de lanzamiento no tendrá lugar hasta el viernes como muy pronto.

El cohete iba a despegar en una misión para poner una cápsula de la tripulación en órbita alrededor de la Luna. El lanzamiento representa un hito en el intento de Estados Unidos de volver a poner astronautas en la superficie lunar por primera vez desde que el programa Apolo terminó hace 50 años.

La nave espacial de 98 metros es el cohete más potente jamás construido por la NASA, superando incluso al Saturno V que llevó a los astronautas del Apolo a la Luna.

En cuanto a cuándo podría la NASA hacer otro intento de lanzamiento, el comentarista de lanzamientos Derrol Nail dijo que el problema todavía se estaba analizando, y “debemos esperar a ver qué se desprende de sus datos de prueba”.

Expectativas con volver a la luna

El lanzamiento, cuando se produzca, será el primer vuelo del programa de exploración lunar de la NASA del siglo XXI, bautizado como Artemis en honor a la hermana gemela mitológica de Apolo.

Si la prueba va bien, los astronautas subirán a bordo para el segundo vuelo y volarán alrededor de la luna y de vuelta tan pronto como en 2024. A finales de 2025 podría producirse un alunizaje para dos personas.

Los problemas observados el lunes recuerdan a los de la época del transbordador espacial de la NASA, cuando las fugas de combustible de hidrógeno interrumpieron la cuenta atrás y retrasaron una serie de lanzamientos en 1990.

A última hora de la mañana, los funcionarios de la NASA también detectaron lo que temían que fuera una grieta o algún otro defecto en la etapa central -el gran tanque de combustible naranja con cuatro motores principales-, pero más tarde dijeron que parecía ser sólo una acumulación de escarcha.

La directora del lanzamiento, Charlie Blackwell-Thompson, y su equipo también tuvieron que hacer frente a un problema de comunicación con la cápsula Orion.

Los ingenieros se esforzaron por entender un retraso de 11 minutos en las líneas de comunicación entre el control de lanzamiento y la Orion que se produjo a última hora del domingo. Aunque el problema se solucionó el lunes por la mañana, la NASA necesitaba saber por qué había ocurrido antes de comprometerse con el lanzamiento.

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