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La nave espacial china Shenzhou-13, que transportaba a tres astronautas chinos, se acopló el sábado a su estación espacial, dando inicio a una estancia de seis meses que ha batido un récord, en un momento en que el país avanza hacia la finalización del nuevo puesto orbital.

La nave fue lanzada por un cohete Long March-2F a las 12:23 horas del sábado y se acopló al módulo central Tianhe de la estación espacial Tiangong a las 6:56 horas, aproximadamente seis horas y media después.

Los tres astronautas entraron en el módulo central de la estación espacial Tianhe alrededor de las 10 de la mañana, informó la Agencia Espacial Tripulada de China.

Los dos hombres y la mujer son la segunda tripulación que se traslada a la estación espacial, que fue lanzada el pasado mes de abril. La primera tripulación permaneció tres meses.

La nueva tripulación incluye a dos veteranos de los viajes espaciales. Zhai Zhigang, de 55 años, y Wang Yaping, de 41, y Ye Guangfu, de 41, que realiza su primer viaje al espacio.

La tripulación realizará tres paseos espaciales para instalar equipos en preparación de la ampliación de la estación, evaluar las condiciones de vida en el módulo Tianhe y realizar experimentos en medicina espacial y otros campos.

El programa espacial chino, dirigido por el ejército, tiene previsto enviar varias tripulaciones a la estación en los próximos dos años para hacerla totalmente funcional.

Cuando esté terminada con la adición de otras dos secciones -llamadas Mengtian y Wentian- la estación pesará unas 66 toneladas, mucho menos que la Estación Espacial Internacional, que lanzó su primer módulo en 1998 y pesa unas 450 toneladas.

Está previsto que se lancen otros dos módulos chinos antes de finales del próximo año, durante la estancia de la tripulación de la nave Shenzhou-14, aún sin nombre.

El Ministerio de Asuntos Exteriores de China renovó el viernes su compromiso de cooperación con otras naciones en el uso pacífico del espacio.

El portavoz Zhao Lijian dijo que enviar seres humanos al espacio era una “causa común de la humanidad”. China “seguirá ampliando la profundidad y la amplitud de la cooperación y los intercambios internacionales” en los vuelos espaciales tripulados y “hará contribuciones positivas a la exploración de los misterios del universo”, dijo.

China fue excluida de la Estación Espacial Internacional en gran parte debido a las objeciones de Estados Unidos sobre la naturaleza secreta del programa chino y sus estrechos vínculos militares, lo que le llevó a lanzar dos módulos experimentales antes de comenzar en la estación permanente.

La ley estadounidense exige la aprobación del Congreso para el contacto entre los programas espaciales estadounidense y chino, pero China está cooperando con expertos espaciales de otros países, como Francia, Suecia, Rusia e Italia. Funcionarios chinos han dicho que esperan acoger a astronautas de otros países a bordo de la estación espacial una vez que ésta sea totalmente funcional.

China ha lanzado siete misiones tripuladas con un total de 14 astronautas a bordo -dos han volado dos veces- desde 2003, cuando se convirtió en el tercer país, después de la antigua Unión Soviética y Estados Unidos, en poner una persona en el espacio por su cuenta.

China también ha ampliado su labor de exploración de la Luna y Marte, incluyendo el aterrizaje de un rover en la cara oculta de la Luna, poco explorada, y la devolución de rocas lunares a la Tierra por primera vez desde la década de 1970.

Este año, China también aterrizó su sonda espacial Tianwen-1 en Marte, cuyo rover Zhurong ha estado explorando en busca de pruebas de vida en el planeta rojo.

Otros programas espaciales chinos prevén la recogida de suelo de un asteroide y el envío de más muestras lunares. China también ha expresado su aspiración de aterrizar con personas en la Luna y posiblemente construir una base científica allí, aunque no se ha propuesto ningún calendario para tales proyectos. También se ha informado de que se está desarrollando un avión espacial altamente secreto.

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